Descubren en África Oriental un rift que desafía la geología de la Tierra

Descubren en África Oriental un rift que desafía la geología de la Tierra

Descubren en África Oriental un rift que desafía la geología de la Tierra

Un misterio geológico resuelto

El sistema del Rift de África Oriental (EAR, por sus siglas en inglés), uno de los mayores rifts continentales de la Tierra, ha desconcertado durante mucho tiempo a los geólogos. Sin embargo, un nuevo estudio que combina modelos informáticos con datos de satélites GPS parece haber encontrado una explicación. Los rifts son causados por el movimiento de las placas tectónicas alejándose entre sí, lo que provoca que la litosfera (la corteza terrestre y el manto superior) se estire y se separe. Esto genera deformaciones en la superficie terrestre, generalmente perpendiculares al movimiento de las placas. Pero no es así en el EAR. Aquí, las deformaciones se producen tanto perpendiculares como paralelas al movimiento de las placas. Es casi como si el rift estuviera siendo estirado desde múltiples direcciones al mismo tiempo, según las observaciones que están haciendo los geólogos.

El papel del Superpluma Africana

Los modelos en 3D desarrollados por los autores del nuevo estudio señalan que esta deformación paralela adicional es el resultado de la Superpluma Africana, una enorme ascensión de manto caliente desde las profundidades de nuestro planeta, que lleva calor hasta la superficie. Esta ascensión de roca parcialmente fundida se extiende desde el suroeste hasta el noreste de África, volviéndose más superficial a lo largo del camino, y está moldeando el flujo del manto debajo. Parece que el flujo del manto puede estar “causando la deformación anómala hacia el norte, paralela al rift”, según el geofísico Tahiry Rajaonarison de New Mexico Tech. La misma Superpluma Africana es probablemente responsable de parte de la anisotropía sísmica, la alineación de las rocas en una cierta dirección en respuesta a las fuerzas geológicas en el manto, que ocurre debajo del EAR, como ya habían notado investigadores anteriores.

El desafío de predecir movimientos geológicos

El EAR se extiende por unos 6.400 kilómetros y se cree que, a lo largo de millones de años, dividirá África en dos. A medida que la litosfera se estira más delgada, veremos más terremotos y estructuras rocosas fracturadas en toda la región. Sin embargo, predecir movimientos geológicos a gran escala como este es una tarea increíblemente desafiante. El equipo de investigación compara las diferentes deformaciones que pueden ocurrir simultáneamente con trabajar con Silly Putty. “Si golpeas Silly Putty con un martillo, puede agrietarse y romperse”, dice la geofísica D. Sarah Stamps de Virginia Tech. “Pero si lo estiras lentamente, la Silly Putty se estira. Entonces, en diferentes escalas de tiempo, la litosfera de la Tierra se comporta de diferentes maneras”. Este nuevo estudio proporciona una visión más clara de los procesos geológicos que ocurren en el EAR y desafía las ideas convencionales sobre la evolución de los continentes y la estabilidad de la geología de la Tierra.

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