Descubrimiento científico revela el papel clave de los erizos de mar en la salud del arrecife de coral

Descubrimiento científico revela el papel clave de los erizos de mar en la salud del arrecife de coral

Los erizos de mar, los “cortacéspedes” de los arrecifes

Los científicos han descubierto que los erizos de mar desempeñan un papel crucial en la salud de los arrecifes de coral. Estos pequeños animales, conocidos como los “cortacéspedes” de los arrecifes, se alimentan de algas que podrían sofocar los ecosistemas de los arrecifes y matar a los corales. Un nuevo estudio liderado por Aaron Pilnick, investigador postdoctoral en el Laboratorio de Acuicultura Tropical de la Universidad de Florida, ha identificado los sustratos que ayudan a los erizos de mar de espinas largas a crecer desde larvas hasta juveniles en un entorno de laboratorio.

La importancia de los sustratos

Los investigadores descubrieron que las larvas de erizo de mar se convierten en juveniles en dos tipos de algas comúnmente encontradas en el fondo de los arrecifes de coral del Caribe. También encontraron que las características de un sustrato, como una textura rugosa, son importantes para el crecimiento de los erizos de mar. Para llegar a sus conclusiones, los científicos contaron con la ayuda de la Comisión de Conservación de Vida Silvestre y Pesca de Florida para traer erizos adultos de los Cayos de Florida al Campus de Conservación del Acuario de Florida. Allí, los investigadores indujeron a los erizos a desovar en cautiverio.

El proceso de crecimiento de los erizos de mar

Restaurar los erizos de mar de espinas largas es crucial debido a que a principios de la década de 1980, una enfermedad casi acabó con la especie. Esta die-off provocó inmediatamente un crecimiento excesivo de algas en los arrecifes. Para restaurar los erizos de mar, es importante conocer sus patrones de crecimiento. Las larvas de erizo flotan y nadan en el océano hasta que encuentran un lugar en el fondo del mar para adherirse y transformarse en un erizo de mar juvenil. Este proceso, llamado “asentamiento”, es similar a cómo una pupa se convierte en una mariposa.

Avances en la investigación

Ahora que los científicos han identificado las condiciones para que los erizos de mar de espinas largas crezcan desde larvas hasta juveniles, están estudiando cómo hacer que maduren hasta la edad adulta. Según el coautor Josh Patterson, profesor asociado de acuicultura de restauración en la Escuela de Ciencias Forestales, Pesqueras y Geomáticas, supervisor de Pilnick e investigador afiliado a Florida Sea Grant, “para muchos animales marinos, la transición de larvas a adultos es una parte crítica del ciclo de vida. Esta investigación es innovadora porque es la primera vez que se investiga esta transición en esta especie importante”.

Este estudio, publicado en la revista Marine Biology, es un paso importante hacia la restauración de los arrecifes de coral y la protección de los corales de las algas. Los erizos de mar desempeñan un papel vital en el equilibrio de los ecosistemas marinos y comprender su crecimiento y desarrollo es fundamental para su conservación. Los científicos continuarán investigando cómo lograr que los erizos de mar de espinas largas lleguen a la edad adulta y cómo reintroducirlos en los arrecifes para proteger los corales y mantener la salud de estos valiosos ecosistemas.

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