Descubre cómo las tierras áridas pueden combatir el cambio climático y capturar el dióxido de carbono

Descubre cómo las tierras áridas pueden combatir el cambio climático y capturar el dióxido de carbono

Reverdecer los desiertos: una solución para capturar el dióxido de carbono

Reducir los niveles de dióxido de carbono en la atmósfera no solo requiere reducir las emisiones, sino también capturar y almacenar el exceso de carbono ya emitido. En un artículo de opinión publicado en la revista Trends in Plant Science el 21 de septiembre, un equipo de científicos de plantas argumenta que las tierras áridas, como los desiertos, podrían ser una respuesta al problema de la captura de carbono.

Los autores sostienen que podríamos transformar los ecosistemas áridos en sistemas eficientes de captura de carbono mediante la mejora de la salud del suelo, la mejora de la eficiencia fotosintética y el aumento de la biomasa radicular. Esto se lograría mediante la ingeniería de combinaciones ideales de plantas, microbios del suelo y tipo de suelo para facilitar un proceso biogeoquímico natural llamado “vía oxalato-carbonato” y crear sumideros de carbono subterráneos.

“Reverdecer los desiertos mediante la restauración de las funciones del ecosistema, incluida la captura de carbono, debería ser el enfoque preferido”, escribe el equipo de investigación, liderado por el autor principal y científico de plantas Heribert Hirt de la Universidad de Ciencia y Tecnología del Rey Abdullah. “La ventaja de recuperar regiones áridas para reverdecer y capturar carbono es que no compiten con las tierras utilizadas en la agricultura y la producción de alimentos”.

El papel de las plantas adaptadas a las tierras áridas en la captura de carbono

El método aprovecha plantas adaptadas a las condiciones áridas que producen oxalatos, iones que contienen carbono y oxígeno que pueden sonar familiares si tienes la mala suerte de sufrir cálculos renales o gota. Algunos microbios del suelo utilizan los oxalatos como su única fuente de carbono y, al hacerlo, excretan moléculas de carbonato en el suelo. El carbonato se descompone rápidamente, pero si estos sistemas planta-microbio se cultivan en suelos ricos en calcio y alcalinos, el carbonato reacciona con el calcio para formar depósitos estables de carbonato de calcio.

El carbono se cicla naturalmente entre la atmósfera, los océanos y los ecosistemas terrestres, pero las acciones humanas han resultado en la acumulación de CO2 en la atmósfera. Incluso si podemos reducir las emisiones de CO2, los investigadores escriben que los “efectos climáticos del CO2 elevado serán irreversibles durante al menos 1,000 años a menos que se pueda capturar el CO2 de la atmósfera”.

Las tierras áridas como una alternativa a la reforestación

Los árboles se consideran un sistema ideal para la captura de carbono, pero la reforestación compite directamente con la agricultura por tierras cultivables. En cambio, las tierras áridas, que constituyen aproximadamente un tercio de las superficies terrestres, no se utilizan para la agricultura.

Actualmente, los ecosistemas áridos tienen muy poca vida vegetal, siendo la falta de agua el factor limitante más importante. Sin embargo, algunas plantas se han adaptado a la vida árida mediante la evolución de diferentes mecanismos para hacer frente a la falta de agua y las temperaturas extremas.

Algunas plantas adaptadas a las tierras áridas tienen sistemas de raíces especiales para llegar a lo profundo del suelo y aprovechar fuentes de agua ocultas, mientras que otras utilizan diferentes formas de fotosíntesis que les permiten minimizar la pérdida de agua durante las partes más calurosas del día.

Otras plantas, llamadas “oxalogénicas”, producen grandes cantidades de oxalatos que pueden convertir en agua durante períodos de sequía. Alguno de los carbono de estos oxalatos se deposita bajo tierra como depósitos de carbono cuando se cultivan plantas oxalogénicas en ciertas condiciones, y es este mecanismo el que los autores quieren aprovechar para la captura de carbono.

En general, en esta forma de captura de carbono, se estima que uno de cada 16 átomos de carbono fijados fotosintéticamente podría ser capturado en carbonatos, escriben los autores.

El potencial de las tierras áridas para capturar carbono

Amplificar este proceso biogeoquímico natural en las tierras áridas podría convertir estos ecosistemas actualmente improductivos y degradados en sumideros de carbono con suelos y plantas más saludables, según los autores. Sugieren comenzar con “islas de fertilidad”, pequeños bolsillos de hábitat reverdecido desde los cuales las plantas y los microbios pueden extenderse para formar una alfombra de vegetación.

Los autores estiman que estos enfoques podrían resultar en aumentos significativos tanto en la captura de carbono vegetal como en el suelo en menos de diez años. Sin embargo, señalan que el éxito y la velocidad del método propuesto dependerán de la tasa de crecimiento de las plantas (que tiende a ser lenta en condiciones de escasez de agua) y “…también dependerá de los medios financieros y políticos para aplicar esta tecnología en diversos países áridos”.

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